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数字货币:纸币时代的终结者 经济关系会改变吗?

如果未来央行真的面向社会发行了数字货币,货币背后体现的经济关系就会因此发生改变吗?现在的货币理论会因此而颠覆吗?人民币数字货币与比特币为代表的这一类虚拟货币有何差异?

近年来,以比特币为代表的数字货币及其底层技术——区块链技术以及分布式记账方法引起了人们的广泛关注。而就在春节前夕,据媒体报道称,中国人民银行(以下简称央行)推动的基于区块链的数字票据交易平台已经测试成功。

早在一年前,央行行长周小川接受媒体专访,就谈及人民银行部署了重要力量研究探讨区块链应用技术以及数字货币涉及的其他相关技术。

 那么,如果未来央行真的面向社会发行了数字货币,货币背后体现的经济关系就会因此发生改变吗?现在的货币理论会因此而颠覆吗?人民币数字货币与比特币为代表的这一类虚拟货币有何差异?

 比特币能否取代纸币?

 比特币自从2009年问世以来,引起了经济学家们的极大兴趣。其显著的特征是去中心化,并且主要通过分布式记账方法维系使用者之间的信任关系。所谓去中心化,就是不存在一个独立的机构来发行这种货币。如果央行发行人民币的数字货币,是否也需要去中心化?如果不去中心化,央行发行的数字货币与比特币又有什么差异?

众所周知,比特币的总量是2100万个,所以比特币成为投资者竞相追逐买卖的对象,其价格的波动性非常明显。用一种本身价格波动非常显著的商品作为货币,这种商品显然与货币所应该履行的职能不符。从这个角度分析,比特币就不适合作为货币。

央行的一些专家认为中心化、弹性化和虚拟化发行是货币演进的趋势,去中心化、无弹性的虚拟货币并没有发展前途。如果将比特币与人类历史上的黄金(白银)相比,比特币的数量上限、去中心化的发行特征与货币黄金的特征非常类似,也可以视为互联网时代下的商品货币(commoditycurrency)。货币黄金从人类货币历史的舞台中退出,就表明这种无弹性的、去中心化的货币发行存在内生性障碍,退出人类历史舞台是一种必然。从黄金退出货币领域的历史就可以判断,比特币这种数字货币不可能取代各国纸币。

虽然有这些不足,但不妨碍央行借鉴比特币的底层技术,利用其无法伪造的特征,去发行法定数字货币。如果是这样,这种法定数字货币是更像比特币?还是更像现实中电子货币呢?

  法定数字货币将取代纸币

电子货币是基于现有客户的银行账户,实现了账户内资金的电子化,常见的包括银行卡、网银等等;如果说法定数字货币和比特币都是基于区块链技术和分布式记账方法产生的新型货币,那么,以上三者存在哪些差异呢?

我们可以从以下两个角度来分析。第一,货币的资产和负债特征;第二,是否存在去中心化的特征。

从资产和负债的角度来看,电子货币是发行机构(如商业银行)的负债,是持有者的资产;而比特币具有和过去商品货币(金或银)相同的性质,即它不是任何机构的负债,但是持有者的资产。对于央行发行的法定数字货币而言,它依然是持有者的资产,同时是央行的负债。从持有者的角度来看,法定数字货币是纸质央行钞票的数字化,不过是采用了更先进的技术手段(区块链和分布式记账)的货币,更加安全,防伪性能更高而已。

从是否存在去中心化的特征来看,比特币具有去中心化的特征,不存在垄断的比特币发行机构,并且比特币的总量有限,所以没有任何人可以操控比特币的数量,这一点非常类似金(银)等商品货币。电子货币和法定数字货币则都具有中心化的特征,即这两类货币都存在相应的发行机构,电子货币主要由商业银行发行,法定数字货币由央行发行。

展望未来,央行法定数字货币的发行将取代现行的纸质货币。法定数字货币的流通规模增加有两种途径:第一,伴随着央行资产的增加,人民币的投放也需要随之增加。此时,央行不是向社会投放纸质的人民币,而是投放数字化的人民币。人民币数字货币由此进入流通领域。第二,当央行回笼纸质人民币之后,不再向社会投放纸质人民币,而是投放数字化的人民币。前者是基于人民币的发行增量,后者是基于人民币的发行存量。

比特币会代替法定数字货币吗?

目前,各国流通的现钞主要是纸币。相对以金银为代表的商品货币而言,纸币的出现是一种超越。这种超越除了体现为币材的变化之外,更重要地体现为货币从单一的资产特征过渡到了资产负债的双重特征。如前所述,所谓货币的单一资产特征,就是货币不论在谁的手上,都是其资产。所谓货币的资产负债特征,就是货币是发行者的负债、持有者的资产。金币在政府手中,是政府的资产;当政府向经济主体购买商品或服务之后,金币到了经济主体的手中,金币仍然是经济主体的资产,此时金币既不是政府的资产,也不是政府的负债,可以说经济主体手中的金币与政府没有任何关系。对于政府(央行)发行的纸币来说,纸币是发行机构(央行)的负债,是持有者的资产。因此有学者认为纸币的出现是人类社会的伟大创举。

从纸币时代发展到互联网时代的今天,数字货币出现了。数字货币可以分为两类,一类是比特币这样的去中心化的数字货币,另一类是央行发行的具有中心化特征的数字货币。比特币类似于过去金或银,法定数字货币类似于政府(央行)发行的纸币。政府发行的货币从有形的纸质货币过渡到无形的数字货币,这种超越体现了社会成本的节约和货币安全性的提升。问题是比特币在未来有无可能代替央行发行的法定数字货币呢?

从货币的演进历史来看,金本位(银本位)已经不适应各国经济发展的需要,早已被人类扔进了历史的垃圾堆。这可以从黄金(白银)的数量和价格角度来解释。在黄金数量有限的背景下,或者说当黄金的生产数量赶不上商品与服务的生产数量增长的背景下,黄金的价格必然出现波动。作为货币而言,其自身价值保持稳定是其发挥货币职能的基础。如果其自身的价格波动剧烈,且数量有限,那么这种缺乏供给弹性的商品就不可能成为货币。由此推测比特币不可能取代各国政府(央行)发行的纸质货币以及法定数字货币。

法定数字货币是在互联网时代下出现的新型货币,其物质形态从有形转向无形,但是不变的是中央银行发行的法定数字货币仍然具有资产和负债的双重属性,该属性意味着法定数字货币具有中心化的特征,也使得法定数字货币的发行数量可以随着经济的发展而不断增加,是一种具有供给弹性的货币。从这个角度来看,法定数字货币的出现是货币发行从印刷技术到电子技术的进步,是社会成本的巨大节约,是防伪性能的提升。央行法定数字货币的测试乃至在未来的正式发行,依然没有改变其背后的经济关系,它是央行的负债,是持有者的资产。

我们期待中国人民银行发行的法定数字货币尽快问世。在未来,中国百姓的日常支付会变得更安全、更便捷。


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