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航运距离区块链有多远?

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区块链在航运业迅速走红,但目前其与航运应用场景的匹配程度并不高,本文尝试理性分析其可行性

 

​​上海国际航运研究中心港航大数据实验室主任 徐凯

一、区块链与航运的“缘分”

区块链(Blockchain)通俗的理解就是一种多人共同记账的对账机制,比较严谨的说是通过分布式方式集体维护一个加密数据库的技术方案。区块链是比特币的核心技术之一,采用分布式技术和密码学原理解决了去中心化的交易信任机制。由于区块链有可能在不需要权威第三方背书的前提下,仅依靠参与方的共识机制一次性解决“信息流、商流、资金流”的交换,使得供应链中除物流以外的“三流”合而为一,因此被认为是有可能改变商品供应链的伟大技术革新,也使得从事国际物流和航运的企业和学者对这一新技术产生了浓厚的兴趣。

笔者曾经撰文《区块链技术如何影响港口与航运》,展望过区块链在未来可能会对港口和航运业带来的影响,从长远的视角来看这种影响主要包括三个方面:首先,区块链将会改变港航EDI和口岸单一窗口应用,在贸易运输的各相关主体间实现国际贸易提单等电子单证的交换应用;其次,区块链将会改变航运业的信用评价系统,并成为支撑航运金融服务创新的关键技术;第三,区块链将会实现国际供应链三流合一,并替代一部分物流,形成线上交易通道的堆叠模式。但是,上述影响是从一个较长的时间周期来考虑的趋势判断,并非指区块链技术当前的应用形势。

二、区块链瞬间在航运业炙手可热

然而,区块链技术火起来的速度远超笔者的预期,瞬间炙手可热。早在2015年,以色列的初创企业Wave就开始尝试运用区块链技术解决EDI数据标准不统一和缺乏信任的问题;进入2016年,更多的区块链应用尝试在物流单证领域启动起来,10月份世界最大的集装箱运输公司马士基与哥本哈根信息技术大学(IT University of Copenhagen)的区块链专家一起验证了区块链替代传统提单的可行性,11月鹿特丹港、荷兰银行、代尔夫特理工大学等机构组成了物流行业的区块链联盟来测试物流合同信息共享应用,同月香港初创企业Chain of Things研究了将集装箱和船舶上传感器采集的物联网信息通过区块链共享给相关方的技术;2017年3月初,马士基集团宣布与IBM公司合作,成功完成了第一个区块链测试,即为施耐德电气跨大西洋运输的货物过程提供电子单证交换服务,并计划年底在1000万个集装箱上应用区块链技术。马士基作为航运龙头企业对区块链技术的力挺,在业内引起了广泛关注,很多航运人惊呼“区块链将改变航运业”。

三、区块链真的适合航运应用场景么?

令人遗憾的是,目前区块链与航运应用场景的匹配程度并不高。众所周知,区块链只是众多的航运信息化技术手段之一,航运的单证交换、信用机制、口岸监管等应用什么技术来实现要根据各种技术的特性来选择。区块链暂时不适用与航运应用场景的原因主要有四个:

首先,无纸化和高效率都是信息化的特征,并不是区块链特有的,不少人以此来解释区块链应用于航运业的先进性是不成立的;

其次,与IBM公司自己提出的应用场景选择模型不吻合,IBM全球企业咨询服务部大中华区银行业总经理范斌曾经介绍过一个选择区块链应用场景的“4W”模型,通过回答信任谁、为什么信任、信任什么、依据什么信任这四个问题来进行判断,如图1所示通过分析提单交换的业务场景特点,可以发现区块链并不非常适合;

 区块链的场景选择“4W”模型和提单交换业务场景分析

第三,国际航运往往涉及海关、检验、海事等国家主权机构,难以实现去中心化。这与区块链技术更适用于去中心化的应用场景的特点不吻合,也将成为技术应用额主要障碍之一;

第四,区块链技术主要是解决缺乏权威第三方监督的前提下如何让交易双方建立信任的问题,而这对于航运业来说并非当前主要痛点。航运应用与比特币不同,始终绕不开线下的物流操作,信息化的痛点是对物流的高效管理和质量控制,这与区块链技术的功能特点存在差异。

四、一叶障目不见泰山

区块链作为“明星”技术,人们往往更多看到了其优点,而忽略了其“不经济”的缺陷。在商业社会里,一个技术是否能大行其道、广泛推广,并非看其技术难度和领先性,而是看其在商业上是否合理,即是否符合“经济性”原则。在航运业对区块链技术趋之若鹜的时候,下面三个问题往往容易被忽略:

第一,由于每个节点都要保存完整的交易数据,采用区块链技术将大幅增加存储资源和网络带宽资源的消耗,这将直接导致参与主体的信息化建设成本上升;

第二,区块链中共识机制的成立前提是区块链涵盖的计算资源大到难以篡改,也就是说通过相信大多数节点和最长的交易记录清单是对的这一原则来确保系统的可靠,这需要海量的计算资源投入,但在航运细分领域短期内很难做到;

第三,任何技术的实施除了技术可行,最重要是找到商业上的可行模式,解决谁为技术投入买单的问题。10年前集装箱电子标签也曾风靡一时,成为航运物联网的明星技术,但其之所以至今无法广泛推广,正是因为没有为电子标签找到适合的运营模式,区块链同样如此。究竟谁应该投入资金建设区块链应用,投资者是否能因此而获益,目前仍然是一个难以回答的问题。

五、区块链的航运应用任重道远

区块链距离航运实际应用还很远。虽然我并不否认从长远角度来说区块链对航运、物流以及商业社会的影响将非常深远,但这对于眼下尚不成熟的技术和市场而言确实还有相当长的距离。

其实,区块链只是分布式技术思想在商业领域涌现的第一个技术,但未必是未来真正成熟的技术。区块链给予了我们对未来商业模式的想象空间,但其也必然面临这不断的改进和完善。待到天时、地利、人和都具备的时候,区块链的升级技术终将应用于未来的航运业。

要让区块链更适合于航运应用场景,笔者任务有几个问题必须得到解决:一是数据冗余机制需要进一步优化,以减少在各节点的资源开销;二是交易确认的延迟必须限制在可控的时间范围内;三是基于密码学的隐私机制必须能解决同一业务链条上的信息透明,而不仅仅局限于交易双方;四是需要形成让各区块链应用参与方形成参与动力的商业模式。

六、总结

  本文虽然得出了区块链应用于航运任重道远的结论,但并非对航运业现有的区块链应用实践的彻底否定。相反,笔者对于勇于第一个吃螃蟹的先行者是非常敬佩的,没有他们对未来的渴求和进取,航运业的信息化水平不会有进步,也没有机会在未来将区块链技术改进得更适用于航运业应用场景。面对区块链我们无需谈之色变,更不应人云亦云,应当有自己的思考和判断,并审视一下如何能顺势而为,抓住未来跨越发展的良机。

航运业与区块链:对徐凯博士的一些回应

谢燮

前天读徐凯博士在航运评论公众号刊发的文章“航运距离区块链有多远?”,为徐博士在此领域独到的见解叫好。区块链这样的新生事物,就像我们过往看到的一个个颠覆性技术一样,可能对我们的工作生活产生巨大影响,也可能“雷声大雨点小”。徐博士的文章,就像为我们对区块链的未来应用前景开启了一扇小门,能够让我们稍微看清楚一些未来的走向。笔者作为跟进者,也提供自己的一点亮光。

原文:首先,区块链将会改变港航EDI和口岸单一窗口应用,在贸易运输的各相关主体间实现国际贸易提单等电子单证的交换应用;其次,区块链将会改变航运业的信用评价系统,并成为支撑航运金融服务创新的关键技术;第三,区块链将会实现国际供应链三流合一,并替代一部分物流,形成线上交易通道的堆叠模式。但是,上述影响是从一个较长的时间周期来考虑的趋势判断,并非指区块链技术当前的应用形势。

绝顶思维评:“改变港航EDI和口岸单一窗口应用”可能是一个长久博弈的过程,要让政府改变运作和服务方式很难,其中有部分勇于创新的人愿意改,但是大多数人抱着“多一事不如少一事”和阻止“技术替代劳动”的想法,再好的新技术也很难短期内获得成功。国际供应链更是如此,要打破跨国之间的贸易壁垒和非贸易壁垒就更难了。所以,徐博士的较长时间周期的判断是正确的。从这样的思维进行延伸,是不是国内运输、内河航运以及多式联运更容易先用起来?

原文:2017年3月初,马士基集团宣布与IBM公司合作,成功完成了第一个区块链测试,即为施耐德电气跨大西洋运输的货物过程提供电子单证交换服务,并计划年底在1000万个集装箱上应用区块链技术。马士基作为航运龙头企业对区块链技术的力挺,在业内引起了广泛关注,很多航运人惊呼“区块链将改变航运业”。

绝顶思维评:马士基作为行业翘楚,确实在不断引领行业变革。大企业在自己力所能及的范围内应用区块链,能够带来部分效率的提升和成本的节约。但是,航运业的痛点并不在企业内部,因此其能够解决的问题也很有限。

原文:国际航运往往涉及海关、检验、海事等国家主权机构,难以实现去中心化。这与区块链技术更适用于去中心化的应用场景的特点不吻合,也将成为技术应用额主要障碍之一。

绝顶思维评:还有大型的船东和货主也很难去中心化。

原文:区块链技术主要是解决缺乏权威第三方监督的前提下如何让交易双方建立信任的问题,而这对于航运业来说并非当前主要痛点。航运应用与比特币不同,始终绕不开线下的物流操作,信息化的痛点是对物流的高效管理和质量控制,这与区块链技术的功能特点存在差异。

绝顶思维评:内河是不是恰恰适合区块链?市场碎片化和上下游企业之间的互害行为刚好可以通过区块链技术来解决。

原文:由于每个节点都要保存完整的交易数据,采用区块链技术将大幅增加存储资源和网络带宽资源的消耗,这将直接导致参与主体的信息化建设成本上升。

绝顶思维评:在看区块链的相关资料的时候,并没有看到对此块成本的特别分析。据说,区块链对金融体系降低成本的能力高一个数量级,相应的信息化成本应该不是问题。总体来看,机器替代劳动力总是省钱的。

原文:任何技术的实施除了技术可行,最重要是找到商业上的可行模式,解决谁为技术投入买单的问题。10年前集装箱电子标签也曾风靡一时,成为航运物联网的明星技术,但其之所以至今无法广泛推广,正是因为没有为电子标签找到适合的运营模式,区块链同样如此。究竟谁应该投入资金建设区块链应用,投资者是否能因此而获益,目前仍然是一个难以回答的问题。

绝顶思维评:这确实是最大的问题。商业模式的任何设想都没有意义,需要拿到市场中去检验,需要与用户进行无数轮次的磨合和迭代。到底谁是最终付费者事先都不知道。在此问题上,会不会某家水运物流平台来做开拓性的工作?机遇与挑战并存。已在路上,不能回头,区块链也许能够救命。

原文:交易确认的延迟必须限制在可控的时间范围内。

绝顶思维评:这依赖存储技术和网络带宽。

原文:基于密码学的隐私机制必须能解决同一业务链条上的信息透明,而不仅仅局限于交易双方。

绝顶思维评:信息透明永远有个度,透明和开放的程度,需要相互的妥协和博弈。信息不透明才能产生价值,因为区块链的出现,是不是会出现所有信息服务中间商的消亡?应当不会。信息的多维度、多目标、多主体拥有就决定了不会出现信息的全透明化,这是不是也意味着区块链能够解决的场景十分有限?

原文:笔者对于勇于第一个吃螃蟹的先行者是非常敬佩的,没有他们对未来的渴求和进取,航运业的信息化水平不会有进步,也没有机会在未来将区块链技术改进得更适用于航运业应用场景。

绝顶思维评:开放的心态,充分的讨论,能够让我们对未来的认识稍微清晰一点。虽然未来不可能预知,假如因为讨论使得我们对区块链的认识清晰一点点,也是有价值的。这可能为我们涉足该领域提高了5%的成功率。许多时候,这5%的认知超前就是核心竞争力。

最后以笔者2016年11月6日在绝顶思维公众号发布的文章“航运电商是换了马甲的经纪人”中的最后一段话作为结尾:

开放的心态和全局的视野很重要。任何一个关于市场的信息都是有价值的,市场中的所有泡沫也有其价值,那就是能够透过泡沫看人性。所以,对于新技术和新模式,宁可信其有,而不是因为不相信而错过或者被颠覆。信与不信,有很大的差异,不信的“自证预言”让你远离进步和改变。“信”让你主动求变,主动应变,积极改变,生命有了新的可能,转型升级也就更可能成功。 ​​


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