比特币正在吞噬魁北克,挖矿狂潮会毁灭世界吗?
 2018-04-17 14:56
来源:  aicion
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蒙特利尔以东60英里处有个叫圣亚森特的地方,乍看一眼,这老旧的工业园区并没有特别顶尖的技术。空气中弥漫着浓郁的烤可可味,因为附近有一座大型巧克力工厂,这种味道飘着飘着,渗透进嘟嘟响的运货卡车和被遗弃的办公室里。

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不远处,有一家视听设备维修店和专门从事畜禽病原体检测的农业实验室,正在和一家大型废弃乳品加工厂争夺空间。 在它们后面,有一座破旧低矮的建筑物,过去是汤料公司的仓库,在那之前,还是一家生产尿布的工厂。你可能会以为这个地方老早之前就被忘却了。但塑料薄膜暗示,这里面要建新房子了。

不过,最大线索是,站在楼房外面的小轿车旁边,你可以听到里面正在搞些高科技——而这些声音,就是上千台计算机发出来的。

这些计算机是北美最大的挖矿公司Bitfarms的财产,在这座曾被废弃的工厂里,7000台鞋盒大小的机器紧紧的排在一起,从地板堆砌到了天花板那么高。机器的背面,是杂乱的电线和路由器,暴露在加拿大的冷风中。忙碌的员工穿着T恤和牛仔裤,在计算机两边走走停停,即便天气阴冷,房子里的热气也足以让他们脸色泛红。

这些计算机通常被叫做rig,都是为特定目的制造的。它们能够承受温度和湿度的剧烈变化。它们每秒能够计算数万亿次,24小时不间断。强大的能力自然也格外消耗能量,这7000台计算机的耗电量堪比附近的冰球馆。

在全世界,数以百万计的这样的计算机正在日夜开工,一切都要归因于2009年加密货币的兴起。自从10年前比特币诞生以来,中国和罗马尼亚承担了大部分的挖矿工作,因为这两个国家电力充足,监管宽松。2016年,魁北克电力公司正式宣布一项计划,将大力吸引数据中心在魁北克建立,比如说微软和亚马逊的数据中心。矿工们听闻消息也来了,从2017年9月开始递交申请书。很快,矿工们的申请书越递越多,店里公司已经无法承受。如果魁北克接受一小部分进驻,那么这个生将成为全球新的挖矿中心。于是问题开始产生,魁北克电力公司的电力网的承受力有多强,尤其是冬天的时候。与此同时,环境学家和社会公平认识也担心,这项计划对生态和文化会产生怎样的影响。不仅如此,对虚拟货币真实价值的道德问题,也在人们当中激起了广泛讨论。

无价值的拼图

加密货币天生就是耗能的。作为去中心化的账本系统,大多数加密货币依靠叫做“工作量证明”的方式保证安全。大约每隔10分钟,比特币就会发布新货币,以换取成功解决验证交易“块”的计算问题。参与者通过将表示这些交易的数据转换为“散列”的代码序列来完成,一次又一次地尝试,直到符合某些标准。虽然它不是太复杂——内行人将这个过程比作猜测彩票号码——但确实会产生大量错误的猜测。

麻省理工技术创新副教授,同时也是该学院虚拟货币经济实验室创始人的Christian Catalini表示,“我们解决的其实是无法通过数学方法解决的拼图问题。你只能凭暴力闯进去,而这个暴力,就是矿工们的电脑所需的超高电力。”

百万瓦特

Catalini说,在去中心化系统中,资源密集的特点是天生的,因为这些系统的参与人缺乏基础的信任。一般的货币都有中央银行在背后拖着——比方说美国联邦储蓄,但比特币等加密货币打击欺诈的方式,是实现所有交易的透明与可验证性。

“说简单点,在用户和攻击者之间,你是要承担经济成本的。”Catalini说,“如果一个人想要通过假冒交易来颠覆系统,或者恢复合法交易,那么必须进行大量计算,消耗大量能量,从经济成本上看是不合算的,也就是说,颠覆系统的成本要高于带来的好处。”

但那也意味着,合法交易必须消耗大量能量,才能证明它们的可验证性。

David Malone是爱尔兰梅努斯大学的高级讲师,专门研究网络系统的数学模型。目前,全球比特币每秒计算散列的数量,是2500万万亿,而在数月、数年里,这个数字预计还会继续增长。在不久的未来,用于冷却这些计算机(这些计算机一旦超过40°C就不能正常运作)的电力,将等同于整个爱尔兰的电力消耗。还要注意的是,比特币作为最大的加密货币为大多数人所知,但其实目前还有1500种正在使用的加密货币,它们每一种对电力的要求都极高。

毫无疑问,对于任何挖矿工作来说,电力都是最大的成本。因此,为了追求利润,矿工们必须找到廉价的能源。这也是为什么在挖矿的热潮中,中国遥遥领先:中国的电每千瓦时只需要9美分。然而,随着政府逐渐加强监管,电力系统承担的压力越来越多,许多矿工开始在全球各地寻找挖矿点。

几年来,中国的温室气体减排成果位列世界前茅。一方面是因为,中国是世界上人口最多的国家;另一方面,中国的大部分电力靠烧煤,这也是最“脏”的能源之一。美国——全球第二大的挖矿所在地,大部分的电力供应靠石油。加上世界其他地方的挖矿中心,这个行业每年会产生29000千吨温室气体,比阿富汗、克罗地亚、肯尼亚或巴拿马等国一年产生的都多。

这也是Bitfarms创始人Pierre-Luc Quimper把他的5个挖矿中心放在魁北克的重要原因,在这里他的2万台计算机可以依靠水力发电。Quimper和他在Bitfarms的同事2009年久开始进入加密货币行业。他们在2017年晚些时候创办公司,并把相关设备搭建了起来——当时正赶上魁北克的挖矿浪潮。

“我们消耗了大量能源,”Quimper说,“所以必须清洁。如果对环境造成了恶劣影响,那就不好了。”

魁北克电力公司声称,他们的水力发电是最好的解决方案:这是一种可以大量供应的清洁、可循环能源。

不过,有人也对水力发电的清洁问题产生了怀疑,尤其是保守的生态学家。他们表示,这个影响放在任何行业都太高了,更别说一个只挖比特币的行业。

百万英亩的水下温室气体储备所

电力发电使用流动水来转动发电的涡轮机,不可否认,它确实比煤和化石燃料发电更清洁。尽管如此,它对环境也产生了明显的影响。其中最大的一个问题是建造水库对水源造成的破坏。在像魁北克这样的地方,建设水库需要砍伐森林,而森林是这个星球上最高效的温室气体转换者,也是二氧化碳的存储地。树木在水中腐烂后,会释放出比二氧化碳影响更大的甲烷。

康奈尔大学保守生态学家兼研究员Jeff Wells表示:“你其实是把数百万英亩的温室气体放在水底下。”2011年,Wells参与了一项名为工业化对北方森林影响的研究。“你把温室气体排进环境中,以至于这个地区无法再吸收更多的温室气体,于是你失去了一整个生态系统。”

研究人员计算了全球水力发电的碳排放影响。他们的估计显示,如果所有加密货币矿业都转向这种能源,那么该行业每年仍将产生9000多吨二氧化碳,另外还会产生超过150千吨的甲烷。

虽然较凉爽气候条件下的水力发电会比热带地区的碳排放和甲烷排放量更少,但也要付出一定的环境代价。被称为北方森林的北部生态系统不只能隔离碳。这里河流供应的水构成北冰洋的大部分,并被认为是负责水迁移和确定全球天气模式的关键洋流。因为魁北克水电等的水坝往往离人口中心很远,因此需要大量的输电线路和变压器。而这些,可以破坏野生动物栖息地,杀死鸟类,引入入侵物种。

魁北克电力公司的发言人Marc-Antoine Pouliot保证说,在建设一个新的水坝之前,他们会进行全面的环境影响研究。公司会对所有新的区块链中心进行分析,如果需要升级电力网,他们会负责所需的费用。唯一的问题,他说,是如何在电力使用高峰——比如加拿大的冬天——维持供应。

“在魁北克,普通住宅靠电取暖。因此,当气温低于零下20°C时,电力需求会达到高峰。”Pouliot说,“我们正在分析冬季高峰期区块链的影响。其中一个解决方案是,要求区块链公司在冬季期间暂停活动。”

在一个每天产出数万美元的行业,这样的解决方案能否为业内人士所接受还要静待观察。

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